Els hidrocarburs dins la nostra vida

refinery-340439_960_720

Abans de res donem gràcies al llatí, una de les llengües més versàtils i clarificadores que existeixen, que defineix molt bé el que és el petroli, la unió de la paraula petrus (pedra) i oleus (oli).

Al petroli se li considera un combustible fòssil, que presumiblement prové de la descomposició de material orgànic de milions d’anys d’antiguitat, després d’haver quedat presoner en grans borses a l’interior de l’escorça terrestre, de vegades gairebé a flor de terra, mentre que unes altres a milers de metres de profunditat. Una teoria minoritària insinua que el petroli podria ser de procedència inorgànica, no obstant això, la seva estructura química demostra que prové de les algues.
Donada la gran varietat que podem trobar -en alguns casos pot arribar a contenir tres-cents components diferents- segons la seva densitat ho dividim en onze grups. El petroli també es valora pel nivell de sofre que conté, sent el més dolç i valorat el que posseeix menys del 0,5% d’aquest element, que sol ser del que més proporció de gasolines i dissolvents de pintura i de tint podem extreure.

En la seva primera destil·lació atmosfèrica, el petroli desprèn gasos, que una vegada liquats sota pressió, es comercialitzen depenent la seva composició: metà, età, propà i butà, per aquest ordre segons el nombre d’àtoms de carboni de les seves molècules. El metà sol amb un i quatre d’hidrogen; l’età forma una cadena de dues, amb sis d’hidrogen; el propà tres i vuit d’hidrogen; etc.
A partir de la quarta cadena d’àtoms de carboni, cal afegir temperatura per a la seva destil·lació. Així per extreure les naftes, que s’utilitzen com a potents dissolvents, per a la pintura, el tint i altres matèries, ho escalfarem a 40°, per poder separar-ho de la resta de derivats; i així successivament, augmentant la temperatura a 70, 100, 130, etc., para, per evaporació, anar separant-los un per un.
A mesura que se li va afegint més temperatura, també anem extraient els derivats més pesats, és a dir amb més àtoms de carboni, que una vegada barrejats en una determinada proporció, podrem aconseguir la gasolina, el querosè, el gasoil, etc. I també per a l’elaboració del PET, amb el qual es fabrica teixit (polièster), recobriments en metalls, envasos de tot tipus, peces industrials d’alt rendiment, etc. fins i tot mobles o botons.
Finalment, després de l’obtenció de tots els derivats que podem considerar valuosos, ens quedarà un important residu, altament contaminant i que haurem de gestionar: l’asfalt.
L’asfalt és l’hidrocarbur més utilitzat de la història. Els antics babilonis ja ho usaven per a la construcció.
Fins que el petroli no es va començar a explotar com a hidrocarbur, l’asfalt s’extreia de grans dipòsits naturals a flor de terra. Actualment surt molt més barat aprofitar el subproducte gairebé incòmode de les refineries, abans que extreure-ho d’aquests jaciments.
L’asfalt s’utilitza per pavimentar carrers i carreteres, per impermeabilitzar terrenys, grans dipòsits d’aigua i teulades.

Ara que ja sabem que el petroli té moltíssimes utilitats, moltes més que components, ja que alguns es poden utilitzar per a indústries molt diverses, des de la farmacèutica fins a la química, passant per l’alimentosa, de la fusta i del transport, podem afrontar el problema que podria representar, ja no quedar-nos sense ell sinó eliminar una de les seves indústries.
La veritat és que la indústria, sigui pel que sigui, sol adaptar-se a les circumstàncies, innova amb nous productes i busca el millor sistema per vendre el que té. Un dels millors exemples és les bosses de plàstic, que fins fa poc temps es fabricaven per milers de milions al dia, però que des de fa uns anys el seu ús i la seva producció estan disminuint al món més desenvolupat; no obstant això, vam seguir consumint petroli, cada any una mica més a causa dels mercats emergents. Això solament té una explicació, la indústria que fabrica plàstic s’ha adaptat i està comercialitzant altres productes (actualment tot ho adquirim envasat d’origen). I és que des d’una simple bombeta fins a les olives que comprem a orri, tot està envasat amb PET. Dóna el mateix que anem a comprar amb la nostra borsa per a tranquil·litat de la nostra consciència, en arribar a casa descobrirem que hem consumit més PET que abans. I ho intentarem reciclar, preocupats per no estar segurs de si aquesta multitud d’envasos són realment PET, perquè ningú ens ha alliçonat sobre això. I si per casualitat aconseguíssim eliminar de les nostres vides el PET, les refineries es veurien en la necessitat de construir grandioses instal·lacions per emmagatzemar i eliminar el derivat petrolífer del qual és originari. El resultat és que el preu de la resta de derivats augmentaria en proporció a l’abandó de la venda d’un d’ells, a part d’afegir-li el cost de la seva eliminació, tan econòmic com a energètic.
Per explicar la complexitat de la situació, imaginem que en les pròximes eleccions guanya un partit ambientalista, que decideix unilateralment canviar l’asfalt de les nostres carreteres per ciment i residus de vidre, amb l’excusa que es produeix aquí, que és més barat i afecta molt menys el medi ambient
Què fem amb l’asfalt?
Emmagatzemar-ho en gegantesques mines abandonades o eliminar-ho a costa de grans summes de diners i més afectació ecològica.

La protecció del medi ambient en relació al plàstic i els residus petrolífers:

Un dels grans problemes de la indústria petroquímica són els gasos àcids, presents en la seva major part en els petrolis densos i amb major contingut de sofre, que són tractats amb amines per aïllar els òxids de sofre i així produir aquest element, de molt poc valor però altament contaminant. No obstant això, pel PET encara no s’ha trobat una solució satisfactòria.
El PET no és biodegradable, ni tan sols amb el temps, de manera que solament ho podem degradar artificialment mitjançant elevades temperatures i abundants productes químics, moltes vegades també derivats del petroli. També pot utilitzar-se com a combustible, ja que en cremar provoca elevades temperatures, no obstant això, els gasos que produeix són molt tòxics, tant per a l’ésser humà com el medi ambient, i de difícil processament. La millor solució és el reciclat, no tan costós si ho convertim en polímers útils per a la indústria.
Actualment els plàstics s’utilitzen per a infinitat de coses útils, des d’ossos artificials fins a fibres de gran connectivitat, formigó, fusta artificial, pantalles elàstiques, portes, finestres i fins a murs; para-xocs, ales d’avió, vaixells, etc. El plàstic pot passar, gràcies a la tecnologia del reciclatge, d’enemic a amic i convertir-se en un gran aliat de la naturalesa. Ara bé, per aconseguir-ho hem de reduir dràsticament el consum de combustibles fòssils i legislar adequadament, perquè sigui més rendible reciclar-ho que fabricar de nou.
A més no oblidem que el mercat és molt intel·ligent i sol resoldre aquest tipus de problemes. A mesura que el món utilitzi menys combustibles fòssils, les diferents indústries descobriran nous procediments industrials. És a dir, altres dissolvents i nous materials per suplir el PET.

Per eliminar els últims residus d’una refineria, inclosa l’aigua i el sòl contaminats, s’utilitza la remediació biològica, que tracta d’introduir microorganismes o els seus enzims per degradar els hidrocarburs en la seva última fase, convertint-los en aigua, anhídrid carbònic i aminoàcids.
Per desgràcia les companyies petrolieres, en el seu afany per obtenir beneficis ràpids sense necessitat de grans inversions, i per la caiguda del preu del cru, abandonen els residus en els rius o les terres que mantenen sota cessió en els jaciments difícils de controlar, gairebé sempre amb el beneplàcit dels cacics o governadors de la zona.

One thought on “Els hidrocarburs dins la nostra vida”

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *